¿Recuerda el lector los modelos antiguos? Tenían cuatro y cinco cuchillas curvas montadas en una especie de jaula que rozaba por debajo una portacuchilla. Cuando se empujaba la cortadora, giraban las ruedas de caucho y movían las cuchillas alrededor del portacuchilla como la parte superior de unas tijeras.

No fue difícil agregar un motor a este diseño con el fin de accionar las ruedas y la jaula mediante engranajes, cadenas o correas. Naturalmente, esto requirió un cable de extensión que debía instalarse en el tomacorriente de la casa.

El paso siguiente fue el motor de gasolina de dos a cuatro ciclos o tiempos, que funciona exactamente como el motor del automóvil (véase MOTOR DE AUTOMÓVIL) pero que sólo tiene un cilindro en vez de seis u ocho, y el arranque es la energía. El motor de gas es mucho más ruidoso que el eléctrico.

Estas cortadoras de carretel están todavía en uso. Cortan suavemente las hortalizas y el césped. Como se dijo antes, también poseen un sistema de mando para las ruedas, lo cual es una ventaja.

El tipo giratorio es el más sencillo en su construcción: consta de una cuchilla similar a la hoz de extremos iguales que se añade al motor y que gira en un plano paralelo a la tierra. La cuchilla gira tan rápidamente que no necesita ser aguda para cortar la maleza.

La cortadora giratoria tiene varias ventajas respecto de la cortadora de carretes puede hacerse con menos costo, y por tanto el precio es más bajo; trabaja más cerca de las paredes y los bordes del camino puesto que las ruedas no tienen que estar afuera de las aristas cortantes. Están usualmente diseñadas para que al menos una del frente esté colocada adelante de la cuchilla; y el borde de ésta puede estar muy cerca del lado lateral de la caja. El motor giratorio no se preocupa si la hierba es gruesa o delgada y corta las hojas hasta hacer un montón que se esparce sobre el césped.

La principal desventaja de la cortadora giratoria es su tendencia a arrojar rocas de piedras y montones de hierba o tierra por el orificio de escape a una alta velocidad. Además, puede cortar los dedos de los pies como si fueran hierba, por lo cual las cortadoras modernas están hechas con reja en la cara interior. La hierba está frente al arco cortador, directamente en la reja, por lo cual no es fácil que la cortadora agarre el pie.

El filo posterior de la cuchilla gira levemente, al igual que el borde de la pala de un ventilador, y con el mismo propósito. Las cuchillas succionan el aire a través de la hierba y alrededor de la caja de la cortadora, lo cual hace que la hierba pueda cortarse con facilidad. El aire también ayuda a transportar las partes cortadas por el escape. Debido a la arena y a las piedras, estos bordes doblados hacia arriba se gastan tan rápidamente como los bordes de las aristas cortantes. Por consiguiente, cuando la cortadora no funciona como debe hacerlo se debe comprar una nueva cuchilla (es muy barata) en vez de tratar de afilar la arista cortante.

Otra desventaja de la cortadora giratoria es su tendencia acortar los montículos y similares, lo cual deja pelados los lugares si no se tiene el cuidado suficiente. Debe cortarse a lo largo de la pendiente, no arriba abajo. Debe cortarse alrededor de las lomas, no a través de ellas.

La mayoría de las cortadoras tienen un par de accesorios: el primero es el arranque, y el más reciente es el tipo de impulso. Se enrolla un resorte lentamente y sin mucho esfuerzo; cuando se libera el resorte éste acciona el eje del motor con el doble de la velocidad y del tiempo que se necesitaría con la antigua cuerda enrollada alrededor del eje. El segundo accesorio es el embrague de resbalamiento, que consiste en un mecanismo de liberación entre el eje del motor y el eje de la cuchilla de la cortadora diseñado para que gire el motor aun cuando esté fija la cuchilla, como sucedería en el caso de golpear una roca o una rama.

Naturalmente, se pueden comprar cortadoras de manejar, las cuales tienen casi todos los dispositivos que posee un automóvil: un asiento, un cambio de velocidad, un embrague, un volante de dirección, unos frenos, una bocina y una llave de ignición.