Tómese agua caliente, mézclese con granos tostados y molidos, cuélese el sedimento y sírvase: esto es café. Todas las cafeteras se basan en este principio, y sólo difieren en el método de mezclar y colar y en la clase de grano usado.

La cafetera más sencilla es la delgada en forma de reloj de arena. La parte superior está abierta. Si se dobla una pieza redonda de papel de filtro por la mitad y otra vez por la mitad y se le echa por la parte superior, al extender los pliegues el filtro sella dicha sección y sólo se comunica con la inferior por medio de un canal de ventilación. Si se coloca café molido en la parte superior, se echa una cantidad determinada de agua caliente en el café, se agita y se deja que el café pase a a través del filtro hasta la sección inferior, se quita el filtro y el sedimento una vez que el agua haya bajado por completo.

El filtro francés o italiano también funciona por el sistema de goteo. La sección superior de la marmita tiene un fondo perforado y una tapa. El café molido se coloca en la parte superior y se echa agua hirviente. El mesero pone la marmita cubierta cerca de la taza vacía de café en tanto que el cliente observa su elaboración.

El dispositivo o accesorio conocido de dos globos, a veces llamado Sílex, es muy similar cuando está montado tiene un tazón inferior y otro superior cuyo fondo es un tubo decreciente que se extiende hacia abajo y casi toca el fondo del tazón inferior. Un trapo o un filtro de vidrio sella la abertura superior del tubo. El tazón inferior se llena de agua y el superior contiene el café molido. Obsérvese que la sola abertura por donde sale el agua del tazón inferior está arriba entre el tubo y el filtro. Cuando el agua hierve produce vapor que es encerrado en la superficie del agua del tazón inferior. El vapor presiona la superficie del agua y muy pronto la presión es alta como para elevar el agua a través del tubo central hacia el tazón superior. El vapor hierve todavía en el tazón inferior cuando la mayor parte del agua ha sido llevada al tazón superior. Esto hace que el agua se agite y burbujee, mezclando el café y el agua. Después de unos minutos se suspende el calor y lentamente se enfrían el agua y el vapor. Una vez que se condensa el vapor, el café se filtra hacia el tazón inferior, dejando el sedimento. Incidentalmente, esto puede ser acelerado envolviendo un trapo frío y húmedo alrededor del tazón inferior pero debe tenerse cuidado de no quebrar el vidrio.

En otros casos la marmita se llena de agua. Una varilla hueca (llamada bomba) es rodeada en la parte superior por una taza perforada que tiene los sedimentos del café. La base de la varilla tiene la forma de una taza invertida de poca altura. Cuando el agua hierve, el vapor se produce en el lugar más caliente, la superficie inferior de la marmita. El vapor es retenido en la base de la varilla, y se eleva a través de la varilla obligando a salir el agua que está en el tubo. El agua sale por la parte superior y cae en una taza de vidrio invertida en la tapa de la marmita. Esta taza extiende el agua y la gotea sobre el sedimento del café para filtrarla en la marmita.

Las cafeteras de tipo profesional son más grandes, pero esta es la única diferencia. Los grandes cilindros de acero inoxidable vienen generalmente en grupos de tres: dos cafeteras y un calentador. El agua se calienta en la marmita y luego se lleva a la parte superior de la marmita adyacente donde se echa sobre una bolsa de tela llena de café. Cuando la marmita se llena, vasos de café débil son sacados repetidamente de la espiga y echados en la bolsa que está en la parte superior hasta que el café adquiera la energía deseada.

Las máquinas express son marmitas de agua caliente que elaboran el café en el momento de servirse. El sedimento del café se pone en una taza añadida a una de las espigas que rodean el fondo de la marmita. El vapor y el agua caliente se introducen en el café y luego gotean lentamente en la taza de café que está debajo. La gran ventaja de esta máquina está en que muchas clases de café pueden ser hechas rápidamente en ella.